HUNTSVILLE, Ala. – Di ujung jalan buntu yang disebut Fresh Way, dua struktur hijau terang seukuran kontainer pengiriman berkilau di bawah sinar matahari yang hangat, diam-diam menghisap karbon dioksida dari udara yang menghangatkan planet ini. Satu struktur menampung monitor dan kontrol komputer. Di atas yang lain, kipas besar menarik udara melalui lempengan yang terbuat dari kubus keramik gaya sarang lebah. Kubus memiliki bahan kimia berpemilik yang bertindak seperti spons, menyerap karbon dioksida pada suhu kamar. Setiap 15 menit, lempengan berputar dan kubusnya dipanaskan, melepaskan aliran 99% karbon dioksida murni ke dalam pipa baja mengkilap.

Ini adalah Global Thermostat, salah satu dari hanya tiga perusahaan yang terdepan dalam perburuan cara-cara mengurangi karbon dioksida dari udara. Ini adalah langkah kecil, tapi langkah penuh harapan, untuk mengurangi pemanasan global. Di tengah gemuruhnya berita suram tentang perubahan iklim, semakin banyak orang yang terpesona oleh gagasan bahwa proses yang layak dapat membantu mengimbangi kerusakan selama puluhan tahun di atmosfer. Beberapa perusahaan besar yang berkantong tebal – termasuk perusahaan minyak – juga mencari. Mereka terpikat bukan karena kebajikan melawan perubahan iklim, tetapi oleh prospek menghasilkan uang. Meskipun lama merupakan teknologi yang mahal, penangkapan karbon telah menjadi kemungkinan yang menggiurkan berkat kemajuan teknologi – dan insentif baru dari pemerintah.

Ada sedikit waktu luang. Panel Antarpemerintah tentang Perubahan Iklim telah menulis bahwa setiap harapan untuk memenuhi tujuan 2 derajat Celcius untuk pemanasan global “ akan membutuhkan langkah-langkah untuk mengurangi emisi, termasuk penyebaran lebih lanjut dari teknologi yang ada dan yang baru. ” Selama satu dekade, tiga perusahaan – Teknik Karbon, Climeworks dan Global Thermostat – telah bereksperimen dengan teknologi seperti bentuk dan susunan kimiawi dari membran seperti spons dalam upaya untuk mengurangi biaya menjulang untuk menangkap karbon dioksida langsung dari udara tipis.

Sekarang pekerjaan mereka siap untuk bergerak melampaui tabel lab dan prototipe.

“Rencana bisnis kami adalah menunjukkan bahwa membersihkan atmosfer adalah kegiatan yang menguntungkan,” kata Graciela Chichilnisky, seorang profesor ekonomi Universitas Columbia dan salah satu pendiri Global Thermostat yang memperkirakan bahwa CO2 dapat menjadi pasar triliun dolar. Selama beberapa tahun terakhir, perusahaan telah bersaing untuk membuat kemajuan teknologi. Biaya penangkapan karbon telah turun dari $ 600 per ton menjadi serendah $ 100 per ton – dan lebih rendah jika sumber panas atau energi yang murah atau gratis tersedia. Subsidi federal sama pentingnya. Kredit pajak federal AS yang baru menyediakan sebanyak $ 50 untuk setiap ton karbon dioksida yang ditangkap dan disimpan di bawah tanah dalam formasi geologi yang tertutup rapat.

Perusahaan minyak dapat menggunakan kredit untuk membayar mengubah karbon dioksida yang ditangkap menjadi bahan bakar transportasi, yang pada dasarnya mendaur ulang CO2. Itu akan membantu Big Oil memenuhi peraturan California yang mensyaratkan lebih sedikit jumlah karbon dalam bahan bakar motor. Dan raksasa minyak juga dapat mengklaim kredit $ 35 per ton untuk peningkatan pemulihan minyak – menyuntikkan karbon dioksida ke dalam tanah untuk meningkatkan tekanan sumur dan meningkatkan produksi minyak di ladang tua seperti Permian Basin di Texas Barat. Perusahaan minyak saat ini mengekstraksi karbon dioksida alami dari reservoir alami sebelum memompanya kembali ke tanah.

Kredit pajak federal, yang dikenal sebagai kredit 45Q, dimasukkan ke dalam anggaran federal 2018 pada dini hari 9 Februari 2018, setelah sembilan jam penutupan pemerintah. Itu menarik dukungan dari kedua belah pihak, dengan peran utama dimainkan oleh Senator John Barrasso (R-Wyo.), Yang negaranya sangat bergantung pada produksi minyak, gas dan batubara, dan Senator Sheldon Whitehouse (DR.I.), yang telah berbicara hampir setiap minggu di lantai Senat tentang urgensi perubahan iklim dan bahaya pembakaran bahan bakar fosil. Salah satu alasan mereka setuju: Secara politis lebih menarik untuk memberikan uang melalui kredit pajak daripada memaksakan pajak karbon yang mengambil uang. Pajak karbon dikenakan pada kandungan karbon bahan bakar hidrokarbon seperti batu bara, minyak atau gas alam yang mengeluarkan karbon dioksida dan menaikkan harga untuk produk-produk seperti bensin atau listrik.

Pemerhati lingkungan terbagi atas kredit pajak. Sebagian besar ingin mengubur karbon dioksida yang ditangkap dalam formasi geologi di bawah tanah daripada menggunakannya untuk menghasilkan lebih banyak bahan bakar fosil. “Kami menyimpulkan bahwa tidak mungkin untuk menyelesaikannya dengan pekerjaan kami untuk mengakhiri subsidi bahan bakar fosil,” kata David Hawkins, direktur kebijakan iklim di Dewan Pertahanan Sumber Daya Alam, yang tetap netral dalam tindakan tersebut. Tetapi dari 65 juta ton karbon dioksida yang dipompa di bawah tanah di Amerika Serikat setiap tahun, sekitar 60 juta ton adalah untuk meningkatkan pemulihan minyak, kata Sally Benson, co-direktur Precourt Institute for Energy di Stanford University. Dan permintaan meningkat.

Whitehouse mengatakan “pada titik ini, satu-satunya proposisi pendapatan untuk penangkapan karbon adalah peningkatan pemulihan minyak.” “Karena marah dan frustrasi saya pada perilaku perusahaan-perusahaan ini,” katanya, “jika itu yang diperlukan untuk menyelamatkan planet ini, saya bersedia melakukan investasi itu.” Dan para senator Republik bergabung atas nama “inovasi,” dan tampak tak tergoyahkan bahwa dengan menetapkan harga pada kredit mereka mencemooh upaya pemerintah Trump untuk menghalangi segala bentuk pajak karbon.

“Orang-orang sekarang memahami perlunya mengatasi perubahan iklim,” kata kepala eksekutif Teknik Karbon Steve Oldham dalam sebuah wawancara setelah bersaksi di depan komite Senat. “Ketika kamu tidak memiliki solusi, itu adalah pemikiran yang menakutkan.” “Kami berusaha menyampaikan pesan bahwa ada solusi di sini,” tambahnya, “dan itu tidak memaksa semua orang untuk membeli mobil baru atau berhenti naik pesawat terbang.”